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Aceite de palma, todo lo que debes saber

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Aceite de palma, todo lo que debes saber
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Aceite de palma

En estos últimos meses se ha hablado mucho del aceite de palma y no para bien, ¿a qué se debe? ¿La producción de aceite de palma supone un problema medioambiental? ¿Qué particularidades tiene este aceite que resulte interesante para la industria alimentaria? ¿Qué características nutricionales tiene? ¿Qué efectos tiene sobre la salud? ¿Existe un riesgo toxicológico asociado a su consumo? ¿Cómo se debe indicar la presencia de aceite de palma en el etiquetado? Procuraremos dar respuesta a estas preguntas.

LO QUE DEBES SABER…

 

  • Está formado principalmente por ácido palmítico, un ácido graso saturado que se encuentra entre los tipos de grasa sobre los que se considera necesario limitar su ingesta.
  • Hay que diferenciar entre el aceite en crudo y refinado, ya que el problema ocurre al refinarlo, pues se generan sustancias contaminantes, que podrían ser carcinogénicas, si bien no hay suficiente evidencia científica.
  • El principal inconveniente es que aquí lo consumimos siempre a través de productos ultraprocesados que ya son elementos a evitar en nuestra dieta, con o sin aceite de palma.

 

¿A qué se debe la mala fama del aceite de palma?

Cada cierto tiempo aparecen noticias sobre alimentación que tanto pueden ir dirigidas a ensalzar un producto y sus propiedades hasta el infinito como encaminadas a demonizar un alimento o ingrediente. En todos los casos debemos ser muy cautos y buscar fuentes fiables para informarnos sobre el tema en cuestión. En el caso del aceite de palma, hace un tiempo que ha entrado en boca de todos y se ha convertido en un producto altamente criticado. Pero lo cierto es que hace aún más tiempo que los nutricionistas alertamos sobre la presencia habitual de este aceite en cierto tipo de productos, hasta no hace tanto, de forma algo oculta. Las atribuciones negativas a este aceite son tanto a nivel nutricional como a nivel ambiental.

¿La producción de aceite de palma supone un problema medioambiental?

Nutrición y salud - reportajes- aceite de palmaEl aceite de palma se extrae de los frutos de la palma, una planta originaria de África que se cultiva en diferentes zonas del mundo, entre ellas América y Asia (Malasia e Indonesia son las zonas de mayor producción). La producción de aceite de palma es muy elevada y controvertida pues grandes explotaciones han ocasionado la destrucción de importantes zonas de turberas y selvas tropicales, y han generado un considerable impacto medioambiental. Algunas organizaciones no gubernamentales llevan años denunciando esta situación y varias grandes empresas alimentarias y cosméticas han excluido de sus cadenas de suministro a empresas que habían violado leyes y reglamentos forestales con el fin de obtener aceite de palma. En contraposición, existen algunas iniciativas con el fin de producir aceite de palma sostenible.

¿Qué particularidades tiene para que resulte interesante para la industria alimentaria?

El aceite de palma refinado se utiliza habitualmente en productos procesados en los que aporta solidez, pues es sólido a temperatura ambiente, y esto hace que no sea necesario hidrogenarlo. Por ello, muchas veces ha sustituido a las grasas trans o hidrogenadas, que ya hace más tiempo que están en la lista negra de los ingredientes a evitar. Otro punto a favor del aceite de palma para que sea valorado por la industria es que su punto de fusión es cercano a la temperatura corporal, logrando el placentero efecto de deshacerse en la boca, como ocurre en los chocolates en los que se utiliza. Es un aceite que no aporta sabor, es muy neutro y por ello se puede utilizar en gran variedad de productos. Al estar formado sobre todo por ácidos grasos saturados, principalmente ácido palmítico, es un ingrediente que no se oxida ni se enrancia fácilmente. Además de todo esto, debido a su producción masiva y a la existencia de explotaciones con pésimas condiciones laborales para los trabajadores su precio es muy bajo, algo que acaba de redondear la idoneidad del producto.

¿Qué características nutricionales tiene?

botellas de aceite de palmaTal y como hemos indicado, el aceite de palma está formado principalmente por ácido palmítico, un ácido graso saturado que se encuentra entre los tipos de grasa sobre los que se considera necesario limitar su ingesta, esto es debido a que es un ácido graso de cadena relativamente corta y número par de carbonos, que son las características químicas que se han asociado con diferentes enfermedades metabólicas.
En términos generales se considera que la grasa saturada debe limitarse a menos del 10% de las calorías totales de la dieta diaria, favoreciendo el consumo de grasas insaturadas, principalmente monoinsaturadas como las del aceite de oliva.
A nivel europeo la EFSA (que es la autoridad europea en materia de seguridad alimentaria) está trabajando en la revisión de los límites máximos de contaminantes generados en el proceso de refinado del aceite de palma. Estamos hablando de 3-MCPD (monocloropanodiol), glicidol y sus esteres, son productos que se generan en el refinado de los aceites como contaminantes del proceso y se han clasificado como posibles carcinógenos, no existe evidencia científica suficiente y se requiere de la realización de nuevos estudios.
Por otra parte, también debemos mencionar que existen estudios que concluyen indicando que no existen evidencias para considerar que el aceite de palma sea un producto carcinogénico y que induce a la enfermedad cardiovascular alegando que el aceite de palma también contiene ácidos grasos monoinsaturados, vitaminas liposolubles y compuestos antioxidantes que podrían tener efectos compensatorios. En este sentido es importante diferenciar si hablamos de aceite de palma en crudo o refinado, en cuyo proceso se produce un deterioro. Y debemos destacar que el principal problema es que en nuestra sociedad el consumo de aceite de palma suele ser siempre a través de productos ultraprocesados que ya son elementos a evitar en nuestra dieta, con o sin aceite de palma.

 

¿Qué efectos tiene sobre la salud?

Este tipo de grasa, según afirma la AECOSAN (Agencia Española de Consumo, Seguridad Alimentaria y Nutrición, organismo que forma parte del Mnisterio de Sanidad), “no es recomendable en el contexto de una dieta saludable, ya que eleva el colesterol y puede favorecer la arteriosclerosis y enfermedades cardiovasculares. No obstante, no existen, a día de hoy, motivos de seguridad alimentaria que justifiquen una prohibición”. Aunque por el momento no se considere necesaria su eliminación, sí que se reconoce la necesidad de limitar ciertos productos contaminantes que se generan al procesar este aceite.

¿Cómo se debe indicar la presencia de aceite de palma en el etiquetado?

Cuando se utiliza aceite de palma en la fabricación de un alimento, éste debe figurar en la lista de ingredientes de forma explícita, no oculto bajo la denominación de aceites vegetales, como ocurría hace unos años. Actualmente, desde el año 2014, tras la aplicación del Reglamento (UE) Nº 1169/2011, sobre la información alimentaria facilitada al consumidor, es obligatorio que figure la designación «aceites vegetales» o «grasas vegetales», seguida inmediatamente de indicaciones de origen específico vegetal. Por tanto, si los productos contienen aceite de palma debemos poderlo identificar en el etiquetado.

 

 

Mercè Gonzalo

Licenciada en Ciencia y Tecnología de los Alimentos
Diplomada en Nutrición Humana y Dietética

Nutricionista consultor de Advance Medical

 

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